喵星人的馴化歷程 用基因破解

特約編譯  何昱文/譯寫

貓和人類住在同一屋簷下,至少已有9000年,但我們對牠們馴化的過程,所知仍很有限,而牠們「特立獨行」的行事風格,更讓人類又愛又敬。美國聖路易斯的華盛頓大學醫學院最近藉著基因組的研究,發掘出一些令人吃驚的線索,或可解開喵星人進入麻瓜世界的謎團!

跟狗比起來,貓馴化的歷史相當短;狗早在3萬年前就被馴化了。

/阿爾塔•烏修仁(Alta Oosthuizen)

華盛頓大學遺傳學基因組研究所的副教授韋斯·沃倫博士(Wes Warren)說,「貓,不像狗,牠們只是半馴化而已」。 「貓是最近才從野生貓科動物中分離出來的,有的還繼續跟牠們的野生親戚繁殖。因此,我們很驚訝能找出牠們DNA馴化的證據。」

科學家們發現,已被馴化的貓咪有明顯的改變,例如記憶、恐懼和尋求獎勵的行為。這些行為-- 特別是尋求獎勵 -- 通常被認為在馴化過程中,扮演很重要的角色

貓基因組研究項目開始於2007年。最初的目的是研究美國境內的貓,和牠們的遺傳疾病。

研究人員選了純種家貓的基因組,以更清楚地了解馴化的特質。貓咪馴化的標誌,包括毛髮的顏色、面部結構,以及溫馴度。而現代貓的品種,多是人類依自己喜愛的毛髮、圖案而選種飼養的結果。

取自網路

此外,研究人員在貓基因組找到的差異,也幫助他們了解貓的一些特質。比如,幾乎所有的貓都是肉食主義者,以及牠們的視覺和嗅覺為什麼與其他動物不同。我們可以概括稱呼貓咪是獨身的肉食主義者

身為肉食動物,貓需要特別的基因去有效分解肉類中的脂肪,以供吸收。研究小組發現,特定的脂肪代謝基因只存在於貓和老虎這些肉食動物身上,這些基因提供某種消化系統的優勢。研究人員並沒有在母牛和人類身上發現這樣的基因。

貓也較少依賴嗅覺來獵取食物,和狗完全不同。因此,研究人員在貓身上發現嗅覺的基因比狗少,並不足以為奇。不過,他們發現,很多基因與嗅覺的另一種形式有關,叫信息素,這讓貓能找到異性。這種能力在狗並不重要,但對獨身的貓,是找到配偶的關鍵。另外,貓的聽力、視力也比其他肉食動物來得好。

家貓的基因組,與牠們的始祖野貓相比,改變並不多,但仍然可以看到物種近期馴化的證據。 「利用先進的基因組測序技術,我們能夠對貓獨特的生理、生存技能的遺傳特徵,有些了解。」沃倫說, 「更重要的是,對貓馴化演變過程的知識,邁開了一大步。」

                                                                              譯自每日科學(Science Daily)

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